Le foche elefante: caratteristiche, specie, habitat e modalità di alimentazione

Joseph Benson 14-05-2024
Joseph Benson

La foca elefante è una grande foca priva di orecchie e appartiene al genere Mirounga.

Così, il nome comune principale è stato dato grazie alla proboscide del maschio adulto, che ricorda quella di un elefante.

La foca elefante appartiene alla famiglia dei focidi, conosciuta in ambito scientifico con il nome di Mirounga angustirostris. Il suo nome deriva dal fatto che è l'unico animale acquatico con una proboscide simile a quella di un elefante. Esistono due specie, la foca elefante meridionale e la foca elefante settentrionale. La foca elefante meridionale di solito vive più a lungo perché nell'area in cui si trova è presente una maggiore varietà di specie.per nutrirsi.

E la proboscide viene utilizzata nelle stagioni di accoppiamento per emettere rumori molto forti, per cui è possibile capire meglio i dettagli qui di seguito:

Classificazione:

  • Nome scientifico: Mirounga angustirostris e M. leonina
  • Famiglia: Phocidae
  • Classificazione: Vertebrati / Mammiferi
  • Allevamento: Vivipari
  • Alimentazione: Carnivoro
  • Habitat: Acqua
  • Ordine: Carnivori
  • Genere: Mirounga
  • Longevità: 15 - 25 anni
  • Dimensioni: 3,7 m
  • Peso: 1.500 - 4.000 kg

Specie di foca elefante

Prima di tutto, sappiate che esistono due specie: la foca elefante settentrionale e la foca elefante meridionale.

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I due esemplari hanno sofferto molto a causa della caccia commerciale e alla fine del XIX secolo si sono quasi estinti.

Oggi le popolazioni si sono riprese e rappresentano i più grandi carnivori del pianeta.

Foca elefante settentrionale

Questa specie ha il nome scientifico di "Mirounga angustirostris" e, oltre alla grande proboscide, ha anche un corpo robusto.

Per quanto riguarda le dimensioni, il dimorfismo sessuale sarebbe evidente, cioè maschi e femmine sono differenziati.

In generale, la femmina è più piccola, raggiunge i 2,5-3,6 m di lunghezza totale e pesa tra i 400 e i 900 kg.

Il maschio è lungo tra i 4 e i 5 metri e pesa tra i 1500 e i 2300 kg. Alcuni possono raggiungere i 3700 kg di massa. Sono grandi un terzo dei maschi.

In questo senso, vale la pena ricordare che la foca elefante meridionale è più grande degli individui di questa specie, cioè il dimorfismo è ancora più evidente nelle popolazioni meridionali.

Un'altra caratteristica importante è che l'animale sarebbe poligino, il che significa che il maschio è in grado di ingravidare fino a 50 femmine durante il periodo riproduttivo.

Il mantello è di colore grigio scuro o argento, che sfuma verso l'abbronzatura e il giallo-marrone. Un altro punto che può differenziare il maschio è il petto e il collo privi di pelo e punteggiati di rosa, bianco e marrone chiaro.

I cuccioli, invece, sono di colore nero e dopo lo svezzamento iniziano ad assumere una tonalità grigio-argentea. Infine, l'aspettativa di vita della specie è di 9 anni.

Foca elefante meridionale

Altrimenti, questa specie ha il nome scientifico di "Mirounga leonina" e sarebbe il più grande mammifero marino che non sia un cetaceo.

Un aspetto interessante è che il maschio pesa il 40% in più di una foca elefante settentrionale e fino a 7 volte in più di carnivori terrestri come l'orso Kodiak e l'orso polare.

Per quanto riguarda il dimorfismo sessuale della specie, sappiate che il maschio può essere fino a 6 volte più pesante della femmina, per cui le femmine pesano tra i 400 e i 900 kg, oltre a misurare da 2,6 a 3 metri.

Il peso massimo dei maschi è sorprendente perché sarebbe di 4000 kg, oltre a raggiungere i 5,8 m di lunghezza totale.

Per quanto riguarda le differenze tra le specie di foca elefante, vale la pena menzionare quanto segue: gli individui meridionali hanno una proboscide più corta e la loro massa corporea sarebbe maggiore.

Quando le specie combattono, possiamo anche notare che le popolazioni meridionali appaiono più alte perché piegano la schiena più duramente rispetto alle specie settentrionali.

Caratteristiche della foca elefante

Per quanto riguarda le caratteristiche generali delle specie di foca elefante, si può capire quanto segue: tutte sono classificate nell'ordine Pinnipedia, che in latino significa con le zampe a pinna o con le zampe a piuma.

Gli individui sono vere e proprie foche (focidi) e si distinguono per gli arti corti e l'assenza di orecchie esterne, che permettono all'animale di muoversi agevolmente in acqua.

La pinna posteriore ha un'ampia superficie che permette agli individui di spingersi in avanti nell'acqua, ma allo stesso tempo non è possibile girare le pinne posteriori in avanti per camminare, il che rende difficile la vita sulla terraferma.

Per cercare cibo, le foche elefante trascorrono il 90% della loro vita sott'acqua, quindi possono percorrere 100 km al giorno quando vanno in mare.

Infine, il naso degli individui funziona come un respiratore, riempito di cavità che servono ad assorbire l'umidità dalle loro espirazioni.

Questa caratteristica è interessante nel momento in cui gli individui lasciano la spiaggia per nutrirsi e devono conservare l'umidità corporea poiché non c'è una fonte d'acqua.

Per quanto riguarda le dimensioni e il peso, la foca elefante è un mammifero marino di grandi dimensioni; è il membro più grande della famiglia delle foche. Infatti, i maschi possono misurare fino a 6 metri di lunghezza e pesare almeno 4 tonnellate. Le femmine, invece, non superano i 3 metri e il loro peso non supera i 900 kg.

I maschi hanno un muso allungato che ricorda una corta proboscide lunga 20 centimetri, ma sono stati riportati casi di musi che misurano almeno 45 centimetri.

Se osserviamo la pelle della foca elefante, ci accorgiamo che è di colore grigiastro, ma quando esce dall'acqua diventa marrone a causa dell'incidenza della luce solare.

Come funziona l'allevamento delle foche elefante

Le foche elefante sono poligame, quindi possono accoppiarsi con più di 100 femmine, e sono anche aggressive tra loro. Questa specie raggiunge la maturità sessuale all'età di 5 anni e inizia a riprodursi all'età di 8. Dopo aver trascorso tutto l'anno in mare, gli elefanti tornano alla spiaggia dove sono nati per riprodursi.

È possibile che i maschi e le femmine perdano fino a un terzo del loro peso corporeo durante la stagione riproduttiva, quindi i maschi arrivano sulla scena rapidamente, già in primavera, per accoppiarsi con il maggior numero possibile di femmine.

È comune osservare combattimenti tra maschi che includono rumori vocali e posizioni diverse, con il vincitore che diventa il maschio dominante. Possono anche colpirsi con il petto e usare i denti per ferire gli avversari.

Quando il maschio di foca elefante ha 9 anni, sviluppa un naso lungo, caratteristica del corpo che lo aiuta a mostrare la sua dominanza.

In questo periodo di lotta tra i maschi, le femmine sono ancora in viaggio verso i luoghi di riproduzione e quelle dominanti hanno già scelto il loro territorio sulla spiaggia.

Poco dopo, formano gruppi fino a 50 individui attorno a un maschio alfa. Può esserci anche un "maschio beta" che si aggira per la spiaggia e impedisce agli altri di avvicinarsi. Questo maschio può accoppiarsi con le femmine mentre il maschio alfa è impegnato.

La gestazione dura fino a 11 mesi e i piccoli nascono alla fine dell'estate, con un peso massimo di 36 kg e una lunghezza di 122 cm. Allattano i piccoli per un massimo di 28 giorni e durante questo periodo digiunano, perdendo così molto peso. Sono infatti necessarie altre 10 settimane prima che i piccoli imparino a immergersi e a nuotare.

Di cosa si nutre la foca elefante?

La dieta della foca elefante comprende seppie, calamari, polpi, piccoli crostacei, pesci e razze.

La loro dieta comprende animali come i pesci chimera, i gattucci, i calamari, le anguille, gli squali, le anguille e le alghe. Si nutrono in acque profonde e possono resistere fino a due ore solo per nutrirsi e possono digiunare per tre mesi alla volta.

La sensibilità ai disturbi consente loro di cacciare facilmente le prede.

Curiosità sulla foca elefante

Come curiosità, parleremo un po' degli adattamenti della specie. Innanzitutto, le foche elefante hanno occhi grandi e circolari con più bastoncelli che coni.

Questa caratteristica permette all'animale di vedere in zone poco illuminate durante le immersioni. All'interno del bulbo oculare è presente la membrana "tapetum lucidum", che aiuta anch'essa la visione, in quanto riflette la luce che entra negli occhi e migliora la visione in luoghi bui.

Il corpo ha una forma che aiuta l'animale a nuotare ed è ricoperto di grasso che serve a mantenere la temperatura corporea.

Anche gli individui possono digiunare per lunghi periodi come l'esclusione e la riproduzione, così come si basano su un buon udito.

Fondamentalmente, la struttura dell'orecchio interno migliora i suoni ricevuti. Anche i tessuti del condotto uditivo permettono di regolare la pressione nell'orecchio mentre l'animale si immerge.

Infine, l'ultima curiosità ha a che fare con la "muta" o " cambiamento "La muta sarebbe un processo che la foca elefante affronta ogni anno, in cui perde lo strato esterno della pelle e dei peli.

Questo processo può durare fino a un mese e gli esemplari devono essere interrati per liberarsi dello strato esterno.

Dove vivono le foche elefante e come trovarle

È importante conoscere la distribuzione in base alla specie, per capire: inizialmente, il foca elefante settentrionale è presente sulla costa pacifica degli Stati Uniti, del Messico e del Canada.

Gli individui migrano fino alla costa del Pacifico per riprodursi in siti come la punta meridionale dell'isola di Vancouver nello Stretto di Juan de Fuca. Al contrario, il foca elefante meridionale vive nell'emisfero meridionale.

Alcune regioni comuni per vedere questi animali sono le isole come la Georgia del Sud e l'isola di Macquarie, ma anche le coste della Nuova Zelanda, la penisola di Valdes (Argentina) e il Sudafrica.

Vive sulla costa occidentale del Nord America o a San Francisco, anche sull'isola di California, sulle isole Georgia, in Messico, a San Miguel, Santa Cruz, San Nicolás e San Clemente.

Questa specie di mammifero acquatico si trova anche in Antartide e in Tazmania, in Australia. Si tratta di un animale solitario che non condivide il suo habitat con altre specie, anche se può essere molto socievole. Questo animale può abitare anche zone terrestri e durante l'inverno non entra in acqua.

Caratteristiche particolari di questa specie

Quando le femmine nutrono i loro piccoli con il latte materno, non possono mangiare nessun altro tipo di cibo: ecco perché le madri possono perdere facilmente fino a 100 chili di peso.

Una particolarità della foca elefante è che può trascorrere mesi in acqua senza bisogno di tornare in superficie; infatti possono rimanere all'asciutto per diverse settimane.

D'altra parte, questi mammiferi hanno un'impressionante capacità di immagazzinare energia nel loro corpo; in questo modo possono rimanere in vita senza mangiare per almeno 3 mesi.

Perché la foca elefante si chiama così?

La foca elefante ha questo nome perché allude al suo particolare muso a forma di proboscide, sottolineando che questa caratteristica è esclusiva dei maschi. Questo muso è molto simile alla proboscide dell'elefante. Pertanto, questo nome è stato dato con la differenza di aggiungere il termine "marino" per poterli differenziare, e perché la foca elefante è un animale acquatico.

Immersione delle foche elefante

La foca elefante è considerata il miglior subacqueo di tutti i mammiferi, in quanto è stato documentato che può immergersi fino a un miglio di profondità per un periodo di almeno 2 ore. Poi, quando risale in superficie, possiede un efficiente sistema di riaggiustamento, che fa sì che i suoi potenti polmoni si gonfino per ripristinare il flusso sanguigno.

Quali sono i principali predatori della foca elefante?

I maggiori predatori di questa specie sono i grandi squali, gli squali bianchi e le orche, ma il principale predatore di questa specie acquatica è l'essere umano, che si è impegnato nella caccia per sfruttare la carne di questo animale, la sua pelle e il grasso per ricavarne olio.

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A causa di queste attività, questa specie è attualmente protetta da una legge che ne impedisce la commercializzazione in qualsiasi altro modo.

Specie sotto tutela ambientale

Durante il XIX secolo, questo animale è stato cacciato fino all'estinzione quasi totale. L'uomo utilizzava il grasso corporeo della foca elefante per produrre olio, pari a 658 chili di grasso per ogni animale. Così, nel 1892, erano rimaste solo 50-100 foche elefante.

Poiché la popolazione di questi animali è diminuita, è stato deciso che questa specie entrerà in uno stato di protezione. Ogni anno la biodiversità esistente nel mare è minacciata dalle attività dell'uomo ed è necessario sensibilizzare l'opinione pubblica, poiché si sta distruggendo una parte importante ed essenziale del pianeta Terra.

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Informazioni sulla foca elefante in Wikipedia

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Joseph Benson

Joseph Benson è uno scrittore e ricercatore appassionato con un profondo fascino per l'intricato mondo dei sogni. Con una laurea in psicologia e studi approfonditi sull'analisi dei sogni e sul simbolismo, Joseph ha scavato nelle profondità del subconscio umano per svelare i significati misteriosi dietro le nostre avventure notturne. Il suo blog, Meaning of Dreams Online, mette in mostra la sua esperienza nel decodificare i sogni e nell'aiutare i lettori a comprendere i messaggi nascosti nei loro viaggi nel sonno. Lo stile di scrittura chiaro e conciso di Joseph, unito al suo approccio empatico, rende il suo blog una risorsa di riferimento per chiunque cerchi di esplorare l'intrigante regno dei sogni. Quando non sta decifrando sogni o scrivendo contenuti accattivanti, Joseph può essere trovato ad esplorare le meraviglie naturali del mondo, cercando ispirazione dalla bellezza che ci circonda.